¿Qué es la influenza?

La influenza es una enfermedad respiratoria contagiosa provocada por los virus de la influenza. Puede causar una enfermedad leve a grave. Los resultados graves de la infección por influenza pueden ser la hospitalización o la muerte. Algunas personas como las personas mayores, niños pequeños y las personas con ciertas afecciones corren un alto riesgo de presentar graves complicaciones por la influenza.

La mejor manera de evitar contraer la influenza es vacunarse todos los años.

Signos y síntomas de la influenza
Las personas que contraen influenza a menudo presentan algunos o todos estos signos y síntomas, que por lo general comienzan repentinamente y no en forma gradual:

Fiebre* o sentirse afiebrado/con escalofríos
Tos
Dolor de garganta
Mucosidad nasal o nariz tapada
Dolores musculares y corporales
Dolores de cabeza
Fatiga (cansancio extremo)
Algunas personas pueden tener vómitos y diarrea, aunque esto es más común en los niños pequeños que en los adultos.

*Es importante destacar que no todas las personas con influenza tienen fiebre.

Propagación de la influenza
La mayoría de los expertos considera que los virus de la influenza se transmiten principalmente a través de las pequeñas gotas que se producen cuando las personas con influenza tosen, estornudan o hablan. Estas gotitas pueden caer en la boca o en la nariz de las personas que se encuentran cerca. Con menor frecuencia, una persona también puede llegar a contraer influenza si toca una superficie o un objeto contaminado con el virus de la influenza y se toca luego la boca, la nariz o posiblemente los ojos.

Periodo de contagio
Usted puede contagiar la influenza a otra persona antes de saber que está enfermo y también mientras lo está. Si bien las personas con influenza son más contagiosas en los primeros 3 a 4 días después de que la enfermedad se manifiesta por primera vez, algunos adultos que no tienen ninguna otra enfermedad pueden infectar a otros desde 1 día antes de que los síntomas se desarrollen y hasta 5 a 7 días después del inicio de la enfermedad. Algunas personas, en especial los niños pequeños y las personas con sistemas inmunitarios debilitados, podrían causar contagios de los virus de la influenza por un tiempo más prolongado.

Aparición de los síntomas
El tiempo desde cuando una persona se expone al virus de la influenza y se produce el contagio hasta cuando comienzan los síntomas es de aproximadamente 1 a 4 días, con un promedio de aproximadamente 2 días.

Complicaciones por la influenza
Las complicaciones de la influenza pueden incluir neumonía bacteriana, infecciones del oído, sinusitis y agravamiento de las afecciones crónicas, como insuficiencia cardiaca congestiva, asma o diabetes.

Personas con alto riesgo de contraer influenza
Cualquier persona puede contraer la influenza (incluso las personas sanas) y los problemas graves relacionados con la enfermedad pueden aparecer a cualquier edad, pero algunas personas tienen alto riesgo de presentar complicaciones graves por la influenza si se enferman. Esto incluye a las personas de 65 años en adelante, personas de cualquier edad con ciertas afecciones crónicas (como el asma, la diabetes o enfermedades cardíacas), las mujeres embarazadas y los niños pequeños.

Cómo prevenir la influenza estacional
El primer paso y el más importante para prevenir la influenza es la vacunación anual. Los CDC también recomiendan tomar medidas preventivas diarias (como mantenerse alejado de las personas que están enfermas, cubrirse la boca y nariz al toser y estornudar y lavarse las manos con frecuencia) para ayudar a disminuir la propagación de microbios que causan enfermedades respiratorias (nariz, garganta y pulmones), como lo es la influenza.

Diagnóstico de la influenza
Es muy difícil distinguir la influenza de otras causas virales o bacterianas de enfermedades respiratorias basada en los síntomas solamente. Hay pruebas para diagnosticar la influenza.

Tratamiento de la influenza
Hay medicamentos antivirales para la influenza que se pueden utilizar para tratar la influenza.

Fuente del contenido:
Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, Centro Nacional de Vacunación y Enfermedades Respiratorias (NCIRD, por sus siglas en inglés)
http://www.cdc.gov/spanish/
http://www.cdc.gov/ncird/index.html

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